“Babylon” y los excesos del Hollywood de los años 20
Babylon
«Babylon» se estrena este jueves en salas argentinas (Param/)

Si uno cree que las historias acerca de los excesos de las estrellas de Hollywood son solo parte de los mitos de la industria del cine, Babylon llegó para probar lo contrario. A juzgar por lo que se cuenta y se muestra en la nueva película de Damien Chazelle, el director de La La Land, el Hollywood de esa época era bastante más salvaje y depravado de lo que cuenta la leyenda. La escena inicial de la película –una larga secuencia que se extiende por más de media hora y que incluye enormes cantidades de drogas, una orgía masiva y hasta un elefante circulando en medio de una fiesta– es de un descontrol tal que ni siquiera los libros dedicados a contar los escándalos más famosos de la historia del cine se acercan a tamaño nivel de depravación y delirio. Protagonizada por Margot Robbie y Brad Pitt, Babylon se inspira en las vidas de una serie de personajes que existieron en la realidad y las historias que se cuentan acerca de ellos.

En la ficción, Babylon narra, en principio, las vidas de Nellie LaRoy (Robbie) y Manny Torres (Diego Calva), dos jóvenes que se conocen en esa fiesta y empiezan a adentrarse en los mundos públicos y privados del Hollywood de los años ‘20, todavía en épocas del cine mudo. Brad Pitt encarna a un tal Jack Conrad, un galán de la época de hábitos tan descontrolados como secretos, un profesional capaz de mantener una limpia imagen pública pese a un alcoholismo rampante. Y a lo largo de las poco más de tres horas que dura la película lo que se verá son los dramas, el ascenso y caída de sus protagonistas con el correr de los años, marcados por el paso del cine mudo al sonoro, cambio que se llevó puesta la carrera de muchas estrellas y aspirantes a serlo.

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Uno de los textos que inspiraron a Chazelle a crear este mundo con bastantes puntos de contacto con la realidad fue Hollywood Babilonia, apasionante y controvertido libro de Kenneth Anger en el que se contaban los escándalos más legendarios de la industria del cine. El libro fue publicado en los Estados Unidos en 1965 y estuvo prohibido por diez años. Al reimprimirse, en 1975, fue criticado por los especialistas en la historia de Hollywood como “una obra de ficción”, dando a entender que Anger había inventado o exagerado muchas de las cosas que publicó ahí. El que no se dio por enterado de eso –o prefirió hacerse el tonto– fue Chazelle, quien da cabida en su Babylon a muchos de esos mitos, sin preocuparse por si fueron o no verdad. Aquí un resumen de los personajes y situaciones que se ven en la película (o se mencionan en el libro de Anger) y los hechos que, supuestamente, sucedieron en la realidad.

Fotos BABYLON película
Margot Robbie interpreta a un personaje inspirado en Clara Bow, estrella del cine mudo

Clara Bow: la inspiración de Nellie LaRoy, el personaje de Margot Robbie, una estrella rutilante del cine mudo, considerada la actriz más popular de Hollywood entre 1926 y 1930. Gracias a la película It (1927) fue considerada el máximo sex symbol de la época, a la vez que Alas, película que también protagonizó, se quedó con el Oscar al mejor film de 1929. Su carrera terminó pocos años después y los rumores sobre su vida “escandalosa” permanecen hasta hoy. En el libro de Anger, entre otros comentarios acerca de sus adicciones y su gusto por el exhibicionismo, se dice que tuvo sexo con un equipo entero de jugadores de fútbol americano entre los que estaba un entonces muy joven John Wayne, algo que fue varias veces desmentido. De lo que no hay dudas es de que fue la inspiración para el personaje de dibujos animados Betty Boop.

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Brad Pitt caracteriza a un personaje basado principalmente en la figura de John Gilbert, un galán de la época

John Gilbert: Jack Conrad, el personaje de Brad Pitt en el film, se inspira según el actor y el director han comentado en entrevistas, en tres actores célebres de la época: Rodolfo Valentino, Douglas Fairbanks y John Gilbert, pero especialmente en este último, máximo galán romántico de esos años y protagonista de clásicos como Reina Cristina, Gente de cine y La viuda alegre, entre otros. De las mil historias que se cuentan acerca del actor, además de su prodigiosa capacidad para ingerir alcohol en cantidades descomunales y presentarse al rodaje al día siguiente como si nada, la más famosa es la de su largo affaire amoroso con Greta Garbo (entre los varios que tuvo, en muchos casos con mujeres casadas) y su dificultad para adaptarse al cine sonoro debido a su algo agudo timbre de voz.

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A la izquierda, Anna May Wong, actriz recordada por las películas «El ladrón de Bagdad» y «Shanghai Express». A la derecha, Li Jun Li, quien interpreta un papel inspirado en su figura

Anna May Wong: la inspiración para el personaje de Lady Fay Zhu (interpretado por Li Jun Li) es la actriz de El ladrón de Bagdad y Shanghai Express. Uno de sus “secretos”, entonces considerados impublicables, es que era lesbiana, algo que aparece en Babylon. Pero la película pone más el eje y el lugar para la controversia en cómo el racismo de Hollywood arruinó su carrera ya que los actores de origen asiático eran relegados solo a un tipo muy limitado de papeles y no se veía bien que tuvieran romances interraciales en la pantalla… o fuera de ella.

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El trompetista que interpreta Jovan Adepo remite sin dudas a Louis Armstrong

Louis Armstrong: el personaje del trompetista Sidney Palmer (interpretado por Jovan Adepo) se inspira en el legendario músico de jazz que también debió actuar en películas llenas de estereotipos racistas típicos de esa época. En A Rhapsody in Black and Blue (1932), el trompetista aparece en dos números musicales vestido como “un salvaje africano, semidesnudo y con ropa de leopardo”, según cuenta una de sus biografías. Pese a la inspiración, las actitudes y carreras posteriores de Armstrong y del personaje de ficción son muy distintas.

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Diego Calva

Latinos en Hollywood: No hay una persona real en el que se inspire el personaje de Manny (Diego Calva) pero sí puede ser visto como una síntesis de los latinos que lograron ingresar a la industria del cine de aquella época para trabajar detrás de cámaras. Entre ellos, el realizador de origen cubano René Cardona, el director de fotografía Enrique Juan Vallejo y los hermanos mexicanos Joselito y Roberto Rodríguez, que inventaron un sistema portátil de grabación de sonido que fue muy usado en Hollywood y que se llamó “The Rodriguez Recording Sound System”.

Louella Parsons: el personaje de la reportera y comentarista de la industria Elinor St. John (Jean Smart) se inspira en la famosa periodista de chimentos de la época cuya pluma podía, supuestamente, destruir de un día para otro la carrera de cualquier celebridad. Convenía no tenerla de enemiga…

Dorothy Arzner: la realizadora Ruth Adler (interpretada por Olivia Hamilton) se inspira en Arzner, una de las primeras directoras de la historia del cine, realizadora de films como Tuya para siempre, Baile y pasión y The Wild Party, la que tuvo a Clara Bow de protagonista, hecho que Babylon pone en escena. Arzner, que tenía un vestuario bastante masculino para la época, tuvo que ocultar públicamente que era lesbiana.

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Spike Jonze (centro) hace el papel de un director alemán en «Babylon»

-Los realizadores alemanes: Hollywood recibió a muchísimos directores de cine de ese origen en los años ‘20, entre los que se contaban F.W. Murnau, Fritz Lang, Erich von Stroheim, Josef von Sternberg (austríaco en realidad) y Ernst Lubitsch, entre otros. El personaje del realizador germano que en el film interpreta el actor/director Spike Jonze es una síntesis de varios de ellos, aunque su personalidad tiene bastantes puntos en común con la de Lubitsch.

-El caso Rappe/Arbuckle: un evento específico de la fiesta inicial está inspirado en el caso de violación y asesinato de Virginia Rappe por el que fue acusada la estrella cómica Roscoe Arbuckle. Si bien lo consideraron inocente, su carrera posterior quedó muy marcada por ese escándalo.

Irving G. Thalberg: de los pocos que aparecen en el film con su nombre verdadero, el jovencísimo productor interpretado por Max Minghella fue el responsable de muchos clásicos de Hollywood como La dama de las camelias, Gran Hotel y Motín a bordo. Murió muy joven, a los 37 años. Hasta el día de hoy, la Academia de Hollywood entrega un premio especial a la carrera de grandes productores que lleva su nombre.

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