Rolls-Royce no está sola: Airbus también trabaja en su primer motor propulsado por hidrógeno

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Rolls-Royce no está sola: Airbus también trabaja en su primer motor propulsado por hidrógeno

La sostenibilidad es un asunto cada vez más presente en la agenda del sector de la aviación. Una gran cantidad de aerolíneas se comprometieron el año pasado a llegar a cero emisiones netas de carbono para 2050. Sin embargo, según la ONU, es necesario redoblar los esfuerzos para alcanzar ese ambicioso objetivo. Rolls-Royce y Airbus parecen haberse tomado en serio este desafío, por lo que ya están trabajando en la transición energética de sus soluciones.

Si bien los aviones completamente eléctricos, como el Eviation Alice, se presentan como una de las alternativas viables para alcanzar los vuelos sostenibles, estos tienen un problema: se espera que tengan poca autonomía. Para los vuelos de distancia media emerge el avión de hidrógeno, ya sea mediante combustión directa o con pilas de combustible. Precisamente, Rolls-Royce ha probado un motor con esta primera alternativa y Airbus está apostando por la segunda.

El motor de Airbus propulsado por hidrógeno

Conocemos a Airbus por su extraordinaria pericia para construir aeronaves, pero el fabricante europeo también está dando un importante paso hacia la construcción de motores de avión. La compañía ha anunciado que está desarrollando un motor aeronáutico de pila de combustible de hidrógeno. Se trata de uno de los sistemas de propulsión candidatos para ser implementados en el primer avión de cero emisiones de Airbus programado para entrar en servicio en 2035.

Al igual que en los coches de pila de combustible de hidrógeno, el motor de Airbus no funcionará por combustión. Este utilizará una pila de combustible que es un dispositivo electroquímico que transforma la energía química en eléctrica. Para ello parte del combustible (hidrógeno) y del comburente (oxígeno) para producir agua y electricidad en forma de corriente continua que hace funcionar el motor. Este método, hasta el momento, es considerado más eficiente que la combustión directa.

El desarrollo del motor de avión propulsado por hidrógeno de Airbus continúa, de hecho, está dado sus primeros pasos. La compañía europea planea empezar las pruebas en tierra y en vuelo de esta arquitectura a mediados de la década. Para ello utilizará una plataforma conocida como ZEROe que anteriormente ha sido protagonista de otros esfuerzos en materia sostenibilidad, como el primer vuelo con combustible 100% SAF (Combustible Sostenible de Aviación).

Airbus A380 Hidrogeno Hydrogen Tanks Inside The Zeroe Demonstrator

Para los más curiosos cabe señalar que la plataforma de pruebas ZEROe no es otra cosa que el primer Airbus A380 construido. Conocido con el número de fabricante (MSN) 1 con registro F-WWOW, fue la aeronave encargada de obtener todas las certificaciones del titán de los cielos cuyo modelo está en proceso de jubilación. Precisamente, según Airbus, este avión es el más idóneo para “acomodar cómodamente la gran instrumentación de pruebas de vuelo de hidrógeno”.

Este último avance de Airbus responde a su objetivo de desarrollar su primer avión comercial de cero emisiones para 2035. Pero el motor de pila de combustible de hidrógeno es solo una parte. La compañía también contempla otros sistemas de propulsión. Es decir, no descarta la posibilidad de utilizar combustión de hidrógeno en aviones, e incluso está investigando la propulsión híbrida (combustión de hidrógeno y pila de combustible de hidrógeno).

Un punto a favor de la combustión de hidrógeno es que el diseño de nuevos modelos puede partir de modelos existentes. De acuerdo al fabricante europeo, se debe modificar la cámara de combustión, el sistema de combustible y el sistema de control de turboventilador. El aspecto negativo de estos es que, a diferencia de la pila de combustible, producen emisiones de NOx, un gas contaminante que aporta un impacto negativo a la salud y al medio ambiente.

Imágenes: Airbus

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Javier Marquez

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